来美国“小钱大玩”的第一课 – 为什么人人都在申请信用卡?(上篇)

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在美国的留学生活中,不可缺少的一个话题就是信用卡。从刚开始到美国大家乐此不疲讨论的discover,freedom,到渐渐开始考虑申请各种有年费的航空卡和酒店卡。我自己在美国大概用了快四年的信用卡,常用的信用卡是Chase Freedom, SPG(Amex), Chase Sapphire和Discover;加上UA和AA的frequent flyer program。所以在买东西之前(尤其是大件物品),除了Amex时常推的offer以外,主要是买Freedom和Discover在5% category内的东西,然后会比较Chase, Amex, Citi, Discover, UA 和AA各自online shopping mall的cash back(这里指返点或者返里程)的百分比;最后再决定选哪家。当然不要忘记我们还有Ebates这个实打实返现金的网站,也可以做一个参考标准:www.ebates.com 。Ebates应该算是在美国最大的返现网站了吧,我挺喜欢用他家的,除了返的现金到账快以外,就是涵盖的商家特别多,多于各大信用卡公司和航空公司的online shopping mall。

这篇入门级日志更接近一个literature review吧,综合了几篇我目前看到的觉得最好的谈美国信用卡的日子,加上我自己的一些理解,分为上下两篇。姑且抛砖引玉一下。

Chapter 1. 信用卡的功能

(这部分主要摘自MITBBS上最经典的信用卡入门帖子)

1. Buyer Protection or Buyer Security

此类服务系指消费者于购物九十天内遇有物品意外毁损、遗失、遭窃或火灾等事由,可持原购物收据向发卡银行请求免费修护、更新或要求止付或退款,而消费者则须于遗失 或毁损四十五天内向发卡公司提出请求(claim)通知,若忽略了期限,可能会丧失自己 的权益。

2. Extended Warranty or Buyer Assurance

一般商品如电视、电脑……等皆附有原厂商所提供保证书,此种保证大多针对售后免 费维修服务而言。一般商店常会鼓励消费者另于原厂保证年限外加购商店所提供的延长期 限服务保证。事实上,一般以信用卡付帐时,即可自动获得由发卡机构所提供之延长保证 年限服务。这项服务系指原厂附有五年以下保证之物品加倍延长其原有之保证年限,但加倍时以不超过一年为原则,如商品原有九十天保证者,则可因此项服务而自动保证至一百八十天,但若二年以上保证者,则以延长一年为限。一般信用卡皆无须事先登记,若遇商 品有任何毁损,只要该物品仍在延长保证期限内,则皆可要求发卡机构免费修护该项产品 。但美国运通卡(American Express)则要求消费者须于购物卅天内办理登记,若过了卅 天而未登记,尽管该物品仍在原厂保证期限,也无法补加入此项服务,因此持有运通卡者,不得不留意。

3. Travel Accident Insurance

若以信用卡购买机票或其它交通工具之车票,出外旅游时,可获得五万至二十五万不 等保额之意外险保障,保额高低各发卡机构不同,详可查阅信用卡协定书。 这边要强烈推荐Chase Sapphire Preferred! 这卡管机票因为天气原因取消或者延误的赔偿。天气原因取消或者延误通常不在航空公司规定的赔偿范围内,所以你可以尽情找Chase索赔啦!哈哈。(可以戳 Chase Sapphiare Preferred)

4. Collision, Loss & Damage Insurance

以信用卡支付租车费用时,可享受碰撞、遗失、毁损或窃盗等意外险,如此则可省下 平均每天十至十三美元的租车保险费用,但通常受保的租车期限以连续不超过一个月为原 则,而承保金额及赔偿规定各发卡单位有所不同,租车前,不妨先向信用卡发卡单位询问 清楚,据笔者了解,目前美国运通卡、AT&T Universal Card 及 Chase Manhattan所发行 之信用卡皆提供此项服务,而普遍使用之Citibank信用卡则不具此项服务功能。除了上述常见的几种服务功能外,目前因除了银行外的其它行业,如AT&T, AAA及航空公司也相继委托银行发行信用卡,这使得原本即已竞争激烈的信用卡市场竞争更形白热化。因此各发卡单位也不断推陈出新,提供更多样化的服务。而此类竞争型功能,不同的发卡机构,其间差异甚大。

像Citibank, AAA提供百分之十的租车折扣;运通卡、Chase、Citibank 皆推出不同优惠规定的学生折扣或折价廉价机票;以及一卡二用(可用为电话卡)优惠,如Citibank、运通卡与MCI合作推出使用信用卡作为电话卡折价优惠,AT&T 公司的信用卡若作为电话 卡使用则可享受百分之十之折扣。另有邮购服务,或累计消费点数获得邮购之折价,如Citi dollar及Chase Bonus dollar;甚或计点分级获得赠品,如Citi bank信用卡即提供于某一期间内如消费满多少金额,可依级数获得赠品。诸此所提皆为免费服务项目,各发卡单位亦有付费式之服务项目,如卡片保护,行李保险等不一而足,这类型服务纯为锦上添花,功能不大,纯视个人需要而定,而且往往需另缴叁加年费若干。

以上几种功能,首推AMEX,他家的售后服务一致是最赞的。

Chapter 2. 信用卡分数101

信用分数积攒的载体是Social Secuirty Number,中国人喜欢缩写喊成SSN,老美有时候也叫Tax ID,需要在美国有工作(包括on-campus的兼职)才能有。查询Credit一般是要钱的,推荐在creditkarma.com上面申请一个账号以查询自己的信用分数。值得注意的是,美国有三大信用报告机构 Equifax、Experian 和 TransUnion ,他们各自的评估系统不同,所以分数也不一样;而creditkarma.com提供的只是一个估计值。creditkarma.com曾经是每天都能Update了,大概从大半年前改成了每周update一次。有Citi账户的同学,也可以使用他们家提供的Citi Monitor来观察自己的credit。

1. Utilization

对于单张信用卡来说,就是每个月的statement balance除以它credit limit。对于个人的整个信用卡情况来说,就是每个月的statement balance之和除以它credit limit之和。在creditkarma.com的评估系统里,utilization的A级是1% – 10%,所以无论你每个月消费了多少钱,建议一定要在closing date(每个月出账单的结算日)之前还款,保证每个月的statement balance到utilization的1% – 10%。 这个注意事项对新手特别重要,因为刚来的时候信用卡给的信用额度都不高,随便一消费utilization就很高了。

2. Payment History

主要看是否在due date之前及时还款(due date则是上个月minimum payment的最晚付清时间)。这个大家一般都能记住;如果实在太忙的话,保险起见建议设置个auto pay。如果偶尔有忘记还款,银行会charge你late fee,对于初犯的同学来说都可以和客服argu一下给waive掉的。任何不良记录(破产、被催债、迟还款等)7年才能消失!!

3. Average Age

所有卡的使用时间的平均值。在creditkarma.com的评估系统里,少于2年的就是F级别…所以,credit这个东西,大家都只能慢慢攒着。所以就是建议大家不要关闭自己的第一张信用卡,因为它在你的credit history里有非常重要的地位!

4. Hard Pull

每次申请一次新的信用卡或者贷款都会增加一次hard pull。Pull其实就是inquiry,信用报告上会以两种方式记录inquiry,一种是只有你才能看到的,这种叫soft pull,对信用分数和未来申卡申贷没有任何影响。还有一种是hard pull,所有未来查看你的信用记录的机构都能看到这次pull,一般来讲对信用分数和未来申卡申贷有负面影响。短时间内大量的hard更是会被信用机构认为是高风险从而拒绝信用。Hard会记录在信用报告上2年,2年后自动消失。

在美国呆了一段时间的同学,或多或少都会收到银行或者信用卡公司寄来的pre-qualified/pre-selected的credit card application invitation。这种信件只是广告,并不保证你申请了以后一定通过;但是走pre-quailified/pre-selected申请有一个好处,它产生的inquiry是soft pull。

值得注意的是,credit limit increase可能会产生hard pull!我就吃过这个亏。曾经在先后给Citi和BOA打电话要求增加信用记录,结果Citi给了我一个hard pull(想死的心都有了有木有!)…所以我在给BOA打电话的时候特地问了下,如果客服能够当场给我涨的额度是不产生hard pull的;如果我要求涨的额度比较高,他们需要转给专门的部门去处理,那么涨了额度以后就会产生hard pull了。当然,如果是银行主动给你涨信用额度,那个不会是hard pull啦。

5. Total Accounts

原则上是信用卡account越多越好。

Chpater 3. 新手入门申请什么信用卡?

对于刚拿到SSN的同学来说,你也不是一定能够马上申请到信用卡的,因为你没有credit history。这个时候不妨尝试一下security deposit的信用卡。其实有点类似debit卡,就是你里面必须有存了金额(比如$1000),你才能消费。不过它真的是credit card,是可以帮你积攒信用的(debit card没有这个功能)哦。这种信用卡很多银行都提供,不过考虑到我之前说到的建议大家不要关闭自己的第一张信用卡,所以建议大家要选择大银行申请,比如BOA。想象一下你是Cornell的学生,刚来的时候申请了CFCU这个感觉类似农村信用社的银行,2年(硕士毕业)或者5年(博士毕业)以后你离开康村,别的地方没有这个银行,你这个卡该怎么处理就很头疼啦。

除了security deposit的信用卡以外,如果你想申请正常的信用卡,有几个小技巧能够提高你的申请通过率:a. 找朋友refer (你可以在我的文中找到好几个神卡的refer链接哦);b. 去branch当面申请而不是网申申请;c. 在这个银行开一个checking/saving account。

1. Discover It (for college students)

无年费(Discover More的升级版)

开卡奖励:一般没有。偶尔会有3个月消费满$500,返$75或者$100。

同时有人refer的话也有$50 bonus,而且是推荐人和被推荐人都有$50。

Cash Back: 5%cash backcategory, 其他的1%。

拿今年来说,比较诱人的有1-3月的restaurant,7-9月的gas和10-12月的online shopping。

其他缺点:不少地方不收discover

其他优点:境外消费不收手续费哦!因为Discover没有DCC (Dynamic Currency Conversion) ,所以在各类没有境外手续费的信用卡中,首推使用discover。

申请链接链接: http://refer.discover.com/s/oox25e

(这个是我的refer链接,点击的话,你和我都有$50拿哦)

Notes: Discover是和中国的银联有合作,在国内刷卡的时候走的是银联通道;如果收银员不认识discover的卡,一般跟ta说走银联通道,或者直接就说成是银联卡就可以了。汇率基本上等于银行当天的买入价。

保险起见,建议回国的时候打印出这个:https://www.discover.com/credit-cards/help-center/faqs/assets/DN_CUP_Wallet_Card.pdf

查询Discover信用卡申请状态请戳:https://www.discovercard.com/application/checkStatus?execution=e1s1

从2013年11月起,discover可以每个月免费提供FICO的信用分数,请戳:https://www.discover.com/credit-cards/member-benefits/fico-credit-score.html

2. Chase Freedom

无年费

开卡奖励:$100,需开卡3个月内消费满$500。

历史上最高出现过返$300的bonus,但据说只有一天瞬间没有了;网上玩信用卡的各路高人预测,这个bonus应该不会再出现了…

2014年曾经出现过2次$200的bonus,但很难说2015是什么趋势。

Cash Back: 5% cash back category,其他的1%。

拿今年来说,比较诱人的有1-3月的movies和starbucks,4-6月的restaurant,7-9月的gas和10-12月的amazon。

其他优点:大家这么重视freedom,是因为它的点数攒的很快,而且和chase sapphire credit card一起用价值很高。

缺点:要发挥Chase UR points的功效,必须通过那张要年费的chase sapphire转点或者chase ink转点。

申请链接:https://creditcards.chase.com/freedom

3. BOA Cash Reward

无年费

开卡奖励:$100,,需开卡3个月内消费满$500

注意:这个bonus只是针对online application,你在branch申请就不适用这个bonus。

Cash Back: 俗称1-2-3卡

1% cash back on purchases, 2% on groceries and 3% on gas

其他好处: 如果你有BOA的checking account,那么在取出这些返回的cash的如果选择是退到BOA的checking account,那么你还有能多拿10%。

申请链接: https://www.bankofamerica.com/credit-cards/products/cash-back-credit-card.go

4. BOA Better Balance

无年费

开卡奖励:无

Cash Back: $120

每个月都消费(消费多少无所谓),并且每个月偿还高于minimum payment的金额;那么每个季度你会得到$25的cash back。如果你有BOA的checking account,那么每个季度就是$30的cash back,所以每年基本是免费拿$120。

申请链接: https://www.bankofamerica.com/credit-cards/products/better-balance-rewards.go

5. Citi Forward for College Students (不再推荐)

目前这张卡的新卡不再有吃饭和书店的5%啦,老卡不受影响,所以基本上算是废卡一张了。